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Qué son los coronavirus, cuántos hay y qué efectos tienen sobre los humanos

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Ilustración del coronavirus.Derechos de autor de la imagen Getty Images. El Sars-CoV-2 es el nuevo integrante de la familia de los coronavirus.

Sars-CoV-2 es el nombre oficial que la comunidad científica le dio al nuevo coronavirus que causa preocupación y temor en el mundo entero.

Desde que en diciembre de 2019 se originó en la ciudad china de Wuham, el virus rápidamente se ha expandido por todo el planeta, y ha dejado miles de muertos y decenas de miles de personas infectadas.

Muchos países cerraron sus fronteras y pidieron a sus ciudadanos que se queden en sus casas para evitar la propagación del virus.

Se sabe poco de la covid-19, el nombre de la enfermedad infecciosa causada por coronavirus.

Lo que sí se conoce es que el Sars-CoV-2 pertenece a una vieja familia de virus.

En BBC Mundo consultamos a especialistas para saber de qué hablamos cuando nos referimos a los coronavirus.

Viejos conocidos

Los coronavirus son una extensa y antigua familia de virus, y el Sars-CoV-2 es la última incorporación.

Se llaman coronavirus porque la superficie del virus tiene puntas en forma de corona.

Tanto el nuevo virus como la enfermedad covid-19 eran desconocidos antes de que estallara el brote en Wuhan en diciembre de 2019.

Los coronavirus pueden causar enfermedades tanto en animales como en humanos.

En nuestra especie se sabe que varios coronavirus causan infecciones respiratorias, que pueden ir desde el resfriado común hasta enfermedades más graves como el síndrome respiratorio de Oriente Medio (Mers) y el síndrome respiratorio agudo severo (Sras o Sars en inglés), explica la Organización Mundial de la Salud.

Pero ¿cuántos coronavirus hay?

“Hay innumerables tipos de coronavirus en murciélagos y pájaros”, asegura Joel Wertheim, profesor asistente de Medicina de la Universidad de California, San Diego (EE.UU.).

Sin embargo, “no todos los coronavirus infectan a los humanos y muchos de ellos solo producen un tipo común de resfriado, le cuenta a BBC Mundo.

Wertheim es uno de los autores del estudio “Un caso para el origen antiguo de los coronavirus” publicado en 2013 en el Journal of Virology, en el que informa que el ancestro común más reciente de estos virus tiene unos 10.000 años, pero es probable que las primeras versiones de coronavirus hayan existido durante millones de años.

“No podemos decir cuántos años tienen exactamente pero sí que son inestimablemente viejos. Probablemente han estado en contacto desde que existen los pájaros y los murciélagos y tal vez sean más viejos que ellos”, dice.

Tipos de coronavirus

Los virus coronavíridos (Coronaviridae) están divididos en dos familias: los Orthocoronavirinae (más comúnmente llamados coronavirus) y los Letovirinae.

Dentro de los coronavirus o “CoVs” hay cuatro grupos principales y ellos tienen nombres de letras griegas: alfa, beta, gamma y delta.

“Los CoV alfa y beta infectan en gran medida a los mamíferos y probablemente se originaron en murciélagos, mientras que los CoV gamma y delta infectan y se originan en gran medida a las aves”, explica el doctor Anthony Fehr, profesor de enfermedades infecciosas de la Universidad de Kansas, en Estados Unidos.

Varios mamíferos, como los cerdos y los humanos, albergan múltiples coronavirus.

Hace poco más de dos años en China hubo un brote de un coronavirus porcino, el Sars-CoV, que se originó en murciélagos y que mató a 25.000 cerdos, recuerda el profesor que es coautor del estudio “Coronavirus: una visión general de su replicación y patogénesis”.

Pero específicamente en los humanos, hay siete tipos de coronavirus conocidos que pueden infectarnos, los denominados HCovs, dice Fehr a BBC Mundo.

Cuatro de ellos (HCoV-229E, HCoV NL63, HCoV-HKU1, y HCoV-OC43) “suelen causar un resfriado común y pueden ser potencialmente más graves en personas inmunocomprometidas”, explica el especialista.

Y los tres restantes tipos de coronavirus que han causado brotes de enfermedades graves en humanos son el Sars-CoV (2002-2003), Mers-CoV (2012-actualidad) y ahora el Sars-CoV-2 2019, que se desconoce hasta cuándo estará presente.

Los peligros de los coronavirus

Ambos especialistas consultados coinciden en que no todos los coronavirus son peligrosos.

“Muchos de los que pasan a los humanos solo causan un resfriado. Y a menos que se tenga el sistema inmune comprometido, no son ningún riesgo serio para la salud”, aclara Wertheim.

Pero este nuevo virus que enfrenta el mundo en la actualidad tiene características que lo hacen más virulento.

El nuevo virus es muy similar al Sars, “aunque parece expandirse más eficientemente”, opina Fehr, de la Universidad de Kansas.

“Se especula mucho sobre si puede ser por su mayor capacidad para unirse al receptor humano, pero hasta el momento no hay respuestas claras”, analiza.

Sin embargo, “la enfermedad que causa es muy similar, aunque la tasa de mortalidad del Sars original fue mayor que la del covid-19”, resume.

Cuando surgió el brote del Sars en 2003, el riesgo de muerte fue mucho mayor que el del brote actual, con alrededor de un 10% de tasa de mortalidad (de los más de 8.000 casos, hubo 774 muertes).

Esta visualización se basa en datos periódicos de la Universidad Johns Hopkins y puede que no refleje la información más actualizada de cada país.

Casos Muertes
China 81.250 3.253
Italia 47.021 4.032
España 20.410 1.043
Alemania 19.711 53
Irán 19.644 1.433
EE.UU. 14.606 210
Francia 10.873 371
Corea del Sur 8.652 94
Suiza 4.840 51
Reino Unido 3.983 177
Holanda 2.460 76
Austria 2.388 6
Bélgica 2.257 37
Noruega 1.895 7
Suecia 1.639 16
Dinamarca 1.226 9
Malasia 1.030 2
Portugal 1.020 6
Japón 963 33
Canadá 923 12
República Checa 774
Crucero Diamond Princess 712 7
Israel 705
Australia 681 6
Brasil 651 7
Irlanda 557 3
Grecia 495 6
Luxemburgo 484 4
Pakistán 479 3
Qatar 460
Finlandia 450
Islandia 409
Singapur 385
Polonia 378 6
Indonesia 369 32
Turquía 359 4
Chile 342
Eslovenia 341 1
Tailandia 322 1
Rumania 308
Bahréin 285 1
Estonia 283
Arabia Saudita 274
Ecuador 260 3
Egipto 256 7
Rusia 253 1
India 244 5
Perú 234 3
Filipinas 230 18
Sudáfrica 202
Irak 192 13
México 164 1
Líbano 163 4
Kuwait 159
San Marino 144 14
Emiratos Árabes Unidos 140
Panamá 137 1
Eslovaquia 137 1
Armenia 136
Taiwán 135 2
Argentina 128 3
Colombia 128
Bulgaria 127 3
Serbia 118
Croacia 113 1
Letonia 111
Uruguay 94
Argelia 90 11
Costa Rica 89 1
Vietnam 87
Hungría 85 3
Islas Feroe 80
Brunéi 78
Andorra 75
Sri Lanka 73
Albania 70 2
Bielorrusia 69
Jordan 69
Bosnia y Herzegovina 69
Chipre 67
Macedonia del Norte 67
Moldavia 66 1
Malta 64
Marruecos 63 2
Túnez 54 1
Camboya 51
Lituania 49
Kazajistán 49 3
Cisjordania 48
Omán 48
Guadalupe 45
Azerbaiyán 44 1
Georgia 43
Venezuela 42
Burkina Faso 40 1
Nueva Zelanda 39
Senegal 38
República Dominicana 34 2
Uzbekistán 33
Martinica 32 1
Reunión 28
Liechtenstein 28
Ucrania 26 3
Honduras 24
Bangladesh 20 1
Camerún 20
República Democrática del Congo 18
Ghana 16
Jamaica 16 1
Cuba 16 1
Bolivia 15
Guayana Francesa 15
Guam 14
Maldivas 13
Montenegro 13
Paraguay 13
Mauricio 12
Nigeria 12
Isla de Jersey 12
Guatemala 12 1
Mónaco 11
Polinesia Francesa 11
Gibraltar 10
Togo 9
Etiopía 9
Costa de Marfil 9
Trinidad y Tobago 9
Puerto Rico 8
Ruanda 8
Seychelles 7
Guyana 7 1
Kenia 7
Guinea Ecuatorial 6
Mayotte 6
Tanzania 6
Mongolia 6
Kirguistán 6
Barbados 5
Surinam 4
Isla de San Martín 4
Islas Vírgenes Estadounidenses 3
Gabón 3 1
Antillas Holandesas 3 1
Namibia 3
San Bartolomé 3
Congo 3
Islas Caimán 3 1
Bahamas 3
Bhután 2
Kosovo 2
Santa Lucía 2
Mauritania 2
Haití 2
Groenlandia 2
Sudan 2 1
Benín 2
Liberia 2
Guernsey 2
Zambia 2
Chad 1
Somalia 1
El Salvador 1
República Centroafricana 1
Cabo Verde 1
Yibuti 1
Isla de Man 1
Nepal 1
Esuatini 1
Níger 1
Vaticano 1
San Vicente y las Granadinas 1
Fiyi 1
Montserrat 1
Guinea 1
Gambia 1
Antigua y Barbuda 1
Nicaragua 1


Fuente: Universidad Johns Hopkins (Baltimore, EE.UU.), autoridades locales

Los síntomas más comunes de la covid-19 son fiebre, cansancio y tos seca. Algunos pacientes pueden presentar dolores, congestión nasal, dolor de garganta o diarrea. Estos síntomas suelen ser leves y aparecen de forma gradual. Algunas personas se infectan pero no desarrollan ningún síntoma y no se encuentran mal, detalla la OMS.

Y la mayoría (alrededor del 80%) se recupera de la enfermedad sin necesidad de realizar ningún tratamiento especial.

Alrededor de 1 de cada 6 personas que contraen la covid-19 desarrolla una enfermedad grave y tiene dificultad para respirar. Las personas mayores y las que padecen afecciones médicas subyacentes, como hipertensión arterial, problemas cardiacos o diabetes, tienen más probabilidades de desarrollar una enfermedad grave.

En torno al 2% de las personas que han contraído la enfermedad han muerto.

Los especialistas coinciden que son muchos los interrogantes que existen aún para dar una pelea exitosa contra este virus por lo que la prevención es crucial para evitar su propagación.

Con información de BBC