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Nos lavamos mucho las manos pero, ¿sabes cuál es la ‘sucia’ historia del jabón?

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El Financiero.
“Lávate las manos a menudo con agua y jabón durante al menos 20 segundos”. Eso es lo que los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades de Estados Unidos han aconsejado a todos que hagan para prevenir la propagación de COVID-19 durante esta pandemia.
Es un consejo de sentido común. Los tensoactivos que se encuentran en el jabón acaban con los gérmenes de la piel y luego el agua los elimina por completo. El jabón es económico y ubicuo; es un producto de consumo que se encuentra en todos los hogares del país.
Sin embargo, pocas personas conocen la larga y sucia historia de la fabricación de jabón, el producto en el que todos confiamos para limpiar nuestra piel. Soy una historiadora que se enfoca en la cultura material en gran parte de mi investigación. Cuando comencé a investigar lo que se sabía sobre el uso de este material en el pasado, me sorprendió descubrir sus ‘desordenados’ orígenes.
Ingredientes en bruto para limpiar cosas
Los antiguos mesopotámicos fueron los primeros en producir un tipo de jabón al emplear ácidos grasos, como la grasa producida por una vaca, oveja o cabra sacrificada, junto con agua y una lejía alcalina, una sustancia cáustica derivada de las cenizas de madera. El resultado fue una grasa grasienta y maloliente que eliminó la suciedad.
Una mención temprana del jabón aparece en el libro del naturalista romano Plinio el Viejo, Naturalis Historia, del año 77 D.C. Describió el jabón como una pomada hecha de sebo, típicamente derivada de la grasa de res, y cenizas que los galos, particularmente los hombres, aplicaron a sus cabello para darle “un tinte rojizo”.
Antiguamente, la gente usaba estos primeros jabones para limpiar lana o fibras de algodón antes de tejerlas, en lugar de destinarlos para la higiene humana. Ni siquiera los griegos y los romanos, que fueron pioneros del agua corriente y los baños públicos, usaron jabón para limpiar sus cuerpos.En cambio, hombres y mujeres se sumergieron en baños de agua y después untaron sus cuerpos con aceites de oliva perfumados. Utilizaron un raspador de caña o metal llamado estrígil para eliminar el resto de aceite o mugre.
En la Edad Media, los nuevos jabones a base de aceite vegetal, que fueron aclamados por su suavidad, pureza y buen olor, se habían utilizado como artículos de lujo entre las clases más privilegiadas de Europa. El primero de ellos, el jabón de Alepo, tenía forma de barra color verde y su base era aceite de oliva infundido con aceite de laurel aromático. Fue producido en Siria y traído a Europa por comerciantes.
Las versiones en francés, italiano, español y eventualmente en inglés pronto surgieron. De estos, el o jabón de Castilla, llamado así por la región del centro de España donde se produjo, fue el más conocido. El jabón de barra blanco a base de aceite de oliva era un artículo de tocador muy popular entre la realeza europea. El jabón de Castilla se convirtió en un término genérico para cualquier objeto de este tipo.El asentamiento de las colonias americanas coincidió con una época (1500-1700) cuando la mayoría de los europeos, privilegiados o pobres, habían dejado de bañarse regularmente por temor a que el agua realmente propagara enfermedades. Los colonos usaban jabón principalmente para la limpieza doméstica, y la fabricación de este producto era parte de la rutina doméstica estacional supervisada por las mujeres.
Como lo describió una mujer de Connecticut en 1775 , las mujeres almacenaron grasa de la carnicería, grasa de la cocina y cenizas de leña durante los meses de invierno. En la primavera, hicieron lejía con las cenizas y luego la hirvieron con grasa y grasa en un caldero gigante. Esto produjo un jabón suave que las mujeres usaban para lavar el lino que los colonos usaban como ropa interior.
Fábricas como Colgate, con sede en Nueva York , fundada en 1807, o Procter & Gamble, con sede en Cincinnati y nacida en 1837, aumentó la escala de la producción de jabón, pero hizo poco para alterar sus ingredientes o uso. Los estadounidenses de clase media habían vuelto a bañarse en agua, pero aún evitaban el jabón.La fabricación de jabón seguía siendo una extensión del comercio de sebo que estaba estrechamente relacionado con la fabricación de velas. El jabón en sí era para lavar la ropa. En la primera fábrica de P&G, los trabajadores usaban grandes calderos para hervir la grasa recolectada de los hogares, hoteles y carnicerías para hacer las velas y el jabón que vendían.
De limpiar objetos a limpiar cuerpos
La Guerra Civil fue el quiebre, gracias a los reformadores que promocionaron el lavado regular con agua y jabón como medida sanitaria para ayudar en esta época. La demanda de jabones de baño económicos aumentó dramáticamente entre las masas.
Las compañías comenzaron a desarrollar y comercializar una variedad de nuevos productos para los consumidores. En 1879, P&G introdujo el jabón Ivory, uno de los primeros productos de tocador perfumados en la USBJ Johnson Soap Company de Milwaukee, seguido con su propio jabón Palmolive a base de aceite de palma y aceite de oliva (1898). Fue el jabón más vendido del mundo por principios de 1900.
La química del jabón también comenzó a cambiar, allanando el camino para la era moderna. En P&G, décadas de experimentos de laboratorio con aceite de coco y palma importado, y luego con aceite de semilla de algodón producido en el país, condujeron al descubrimiento de grasas hidrogenadas en 1909. Estas grasas sólidas de origen vegetal revolucionaron el jabón al hacer que su fabricación fuera menos dependiente de los subproductos animales. La escasez de grasas y aceites para el jabón durante las Guerras Mundiales también condujo al descubrimiento de detergentes sintéticos como un sustituto ‘superior’ para los jabones, limpiadores y shampoos a base de grasa.
Los jabones de fabricación comercial de hoy en día son productos altamente especializados y diseñados en laboratorio. Las grasas animales sintetizadas y los aceites y bases a base de plantas se combinan con aditivos químicos, que incluyen humectantes, acondicionadores, agentes espumantes, colores y aromas, para hacer que los jabones sean más atractivos para los sentidos. Pero no pueden enmascarar por completo sus ingredientes en su mayoría sucios, incluidos los contenidos a base de petróleo de los geles de ducha.
Como muestra una historia de P&G en 1947: “El jabón es una sustancia desesperadamente ordinaria para nosotros “. Tan insignificante como lo es durante los tiempos normales, se ha destacado durante esta pandemia de COVID-19.Por Judith Ridner, de la Universidad Estatal de Mississippi, para The Conversation*The Conversation es una fuente independiente y sin fines de lucro de noticias, análisis y comentarios de expertos académicos.